• Laura Della Corte

Cat Stevens reimmagina Tea for the Tillerman per il suo 50° anniversario

Come si fa a migliorare un album che ha fatto la storia, uno dei momenti salienti della carriera di un artista e l'apice dell'etica cantautorale, uscito nel 1970? Allerta spoiler: non lo fai.



Il cambiamento è un tema ricorrente nella musica di Cat Stevens. Forse perché lui stesso è passato attraverso tante incarnazioni. Nato a Londra nel West End, Steven Georgiou si è trasformato in un adolescente idolo pop degli anni Sessanta, prima di maturare in un ricercatore di spiritualità folk che negli anni Settanta ha affascinato i fan con i dispacci musicali del suo viaggio metafisico. Nel 1977 ha subìto la sua più famosa reinvenzione adottando la fede islamica e rifiutando l'industria dello spettacolo. Prendendo il nome di Yusuf Islam, ha venduto le sue chitarre e ha dedicato i tre decenni successivi allo studio teologico e all'opera di carità.


Poi, nel 2006, ha pubblicato il primo di una serie di quattro album, segnando un tentativo di riconciliazione sia con la musica occidentale sia con la sua stessa eredità di superstar riluttante. Ora sta rivisitando Tea for the Tillerman, il fondamentale album del 1970 che lo ha reso una forza artistica globale. Dopo aver collaborato con il produttore originale Paul Samwell-Smith e il co-chitarrista Alun Davies, Tea for the Tillerman² (uscito il 18 settembre) trova Yusuf a trasmettere mezzo secolo di esperienza nelle parole che ha scritto all'inizio dei suoi vent'anni.


Rilasciato in un periodo in cui il divario generazionale sembrava insormontabilmente ampio, Tea for the Tillerman si è dedicato al conflitto tra giovani e anziani con canzoni come "Father and Son" e "But I Might Die Tonight". La decisione di rifare l'album è nata da una conversazione con il figlio adulto Yoriyos.


"Ci siamo seduti e abbiamo iniziato a parlare di idee per reimmaginare questa pietra miliare - 50 anni di uno dei miei album probabilmente più conosciuti e amati", racconta Yusuf. "Gli è venuta l'idea di rifare tutto da capo, e io ho detto: 'Sì, mi piacciono le sfide! E' stato intimidatorio perché l'album è un successo e un'icona".


Piuttosto che registrare una fedele replica del suo capolavoro, ha rielaborato radicalmente molti dei brani familiari, esplorando le possibilità sonore solo accennate negli originali acustici. L'originale groove calypso di "Longer Boats" si trasforma in una vera e propria crisi funk, completata da un verso parlato del rapper Brother Ali. "Miles from Nowhere" include una chitarra a slitta con la sega circolare che è positivamente chiassosa - una parola raramente usata per descrivere i brani di Yusuf/Cat Stevens - mentre "But I Might Die Tonight" è trattata in modo altrettanto duro. "Wild World", la canzone più conosciuta dell'album, ha ricevuto il più ampio restyling, riarrangiata come un valzer noir direttamente dall'epoca di Weimar a Berlino.


"Volevo fare cose che mi aiutassero a ritrovare un aspetto diverso di quell'album", spiega. "Per me, questo lo rende ciò che significa oggi". I suoni possono essere cambiati, ma anche lui è cambiato. Questo fatto è illustrato in modo toccante su "Father and Son", in cui Yusuf duetta con il suo io più giovane - tratto da un nastro dell'allora ventiduenne che si esibiva al leggendario Troubadour club di Los Angeles, recentemente rinvenuto.


L'album originale risuonava tra i fan lasciati disorientati dal tumulto degli anni Sessanta. Come il cantante, anche loro si sentivano insoddisfatti dell'esistenza moderna e credevano che la tecnologia avesse fornito più domande che risposte. La ricerca di un senso da parte dell'uomo non è un argomento raro nell'arte, ma pochi lo hanno articolato in modo così eloquente - e armonioso - come Yusuf. In questo periodo così travagliato, la versione rinnovata di Tillerman introdurrà la musica a tutta una nuova generazione di ascoltatori.


"Il messaggio principale è che bisogna seguire il proprio cuore. Alla fine, quello sei tu. Questa è la tua vita. Se qualcun altro sta dettando o oscurando quella zona della tua esistenza, dovresti spostarti in un posto più luminoso". Parlando dalla sua villa a Dubai, dove sta completando la sua autobiografia, Yusuf ha ripercorso traccia per traccia le 11 canzoni che compongono Tea for the Tillerman.





Tea for the Tillerman, il secondo album di Stevens pubblicato nel 1970, include molte delle sue canzoni più conosciute come "Where Do the Children Play?", "Hard Headed Woman", "Wild World", "Sad Lisa", "Into White" e "Father and Son". Stevens, un ex studente d'arte, creò l'opera d'arte presente sulla copertina del disco. Con "Wild World" come singolo in anteprima, questo è stato l'album che ha portato Stevens alla fama mondiale. L'album stesso è entrato nella top 10 degli Stati Uniti.


Where Do the Children Play?


"Questa canzone è diventata ancora più vivida come dichiarazione di ciò che il nostro mondo sta attraversando e di ciò che gli abbiamo fatto. Nell'ultimo verso cantiamo sullo sviluppo della scienza e sul modo in cui essa influenza la nostra umanità: "Ci dirai quando vivere? Ci dirai quando morire?" Non è molto lontana come cosa, considerando come sta andando tutto questo, e il modo in cui le persone sono ora così profilate - in modo sovversivo, direi. Chissà che tipo di giochi stanno succedendo nel laboratorio scientifico che influenzeranno le nostre vite in futuro? Ci sono un sacco di cose che hanno un significato o un'implicazione minacciosa."


“Hard Headed Woman”


Ho modificato il testo in "Hard Headed Woman" [per Tea for the Tillerman²]. Ora, invece di dire: "Sto cercando la mia donna dalla testa dura", dico: "Ho trovato la mia donna dalla testa dura". Questa è la mia realtà ora con mia moglie. Essa mette a fuoco chi sono oggi.


“Wild World”


"Wild World" è probabilmente la più grande partenza [sul nuovo record]. Se lo si guarda accanto all'originale, è andato in una direzione completamente diversa. L'ho reso leggermente cinematografico. Immagino che faccia parte di Casablanca, dove Humphrey Bogart è in quel bar con la pistola e suona il pianoforte. Ha una sorta di inclinazione anni '40."


“Sad Lisa”


"Guardando all'arrivo di individui solitari che sperimentano la vita virtuale attraverso una tecnologia sempre più sociale, questa canzone sembra avere un'importanza crescente. Parlava di una dolcissima ragazza svedese di nome Lisa, venuta a lavorare a casa nostra nel 1969. Anche se ho catturato lo spirito della sua solitudine in questa bella canzone, posso solo sperare che sia riuscita a uscire dalla porta."


“Miles from Nowhere”


"Una canzone molto importante. Definisce dove mi trovavo in quel particolare momento. Non posso più dire di essere in quel posto, ma questo non significa che non ci siano montagne da scalare. Una volta iniziata questa ricerca di un significato più alto, non si ferma mai. Non si può, non credo ci sia una fine alla conoscenza. Ma questo sono io nella canzone. Questo sono le mie ossa. Questo è il mio costrutto interiore. Chiunque io sia oggi è perché c'è stata questa costruzione della mia identità, che ovviamente ha richiesto tempo. È come guardare le fondamenta di un edificio. Bisogna avere delle fondamenta. Ecco cos'è. È ciò che mi ha reso quello che sono."


“But I Might Die Tonight”


"Ma io potrei morire stasera" ha un messaggio che è costantemente rilevante per così tante persone. Parliamo di aziende aziendali, che diventano sempre più grandi e mostruose col passare del tempo. Ora sono più grandi e più potenti dei governi! O si appartiene a una società o non si appartiene. Se non appartieni a una società, sei nella zona di pericolo. È probabile che tu sia spazzato via. Quella canzone parla di persone che sentono che la vita è nelle mani di qualcun altro. Devi assumerti la responsabilità, perché potresti morire stanotte. È un messaggio molto potente.


Quando ho scritto quella canzone, mi è stato chiesto dal regista di questo film intitolato Deep End with Jane Asher. Voleva usare "Padre e Figlio". Ho detto: "No, no, non puoi usare "Padre e Figlio", perché è per un'opera musicale". Così ho cercato di uscirne dicendo che avrei scritto un'altra canzone simile."


“Longer Boats”


"Ho dato a "Longer Boats" un nuovo tocco di novità [su Tea for the Tillerman²]. Si ascolta l'originale introduzione folky, e poi abbiamo questa introduzione rap a questo prossimo momento, in cui irrompiamo in questa esplosione di James Brown. Ho sempre amato l'R&B, così ho sperimentato quella canzone. Uno dei motivi per cui l'ho fatto è che lo stavo usando in un musical a cui stavo lavorando chiamato Moonshadow. È così che la canzone si è sviluppata in qualcosa di completamente diverso. Devo ammettere che Tea for the Tillerman² prende decisamente una direzione interessante verso le chitarre elettriche, che non ho mai usato sulla versione originale acustica incontaminata. [Ride]


Nel nastro del Trovatore, ho notato che ho cantato un verso che non è mai stato su Tea for the Tillerman. Così ora ho fatto rivivere quel verso, che parla di guardare fuori dallo spazio. È quello che la gente sta facendo ora - cercare di trovare la vita su Marte o in qualsiasi altro luogo, per vedere se in qualche modo possono aver influito sulle nostre origini o sulla nostra esistenza su questo pianeta. È un po' un po' di lingua in bocca al lupo, ma è una canzone interessante."


"Into White"


"Questa è una delle mie canzoni preferite dell'album, e lo è sempre stata. È una melodia molto popolare. Dipinge un quadro - cosa che ho sempre cercato di fare con le mie canzoni - ma lo fa in modo molto vivido. Sono sempre stato un fan di Van Gogh, e questo è il mio tributo a Van Gogh in un certo senso."


“On the Road to Find Out”


"Quando si attraversano diverse soglie della vita, si guardano alcuni dei ricordi, e (per me) le canzoni che rappresentano quei ricordi. Di sicuro, vedi un'altra dimensione. Un esempio molto ovvio sarebbe "On the Road to Find Out", che quasi preannunciava, in termini molto prescrittivi, quello che sarebbe successo a me e alla mia [fede]. "Sì, la risposta è dentro di me, quindi perché non dare un'occhiata ora/tirare fuori il peccato del diavolo? Prendi subito un buon libro". Prima di ricevere qualsiasi libro, stavo scrivendo di questo libro che avrebbe cambiato la mia vita. E wow."


“Father and Son”


"Una canzone molto, molto importante, profonda. Si può analizzare "Padre e Figlio" fino a quando le mucche non tornano a casa, ma una delle cose più importanti di cui penso che parli è il cambiamento. Ho parlato di cambiamento in molte canzoni. Una volta ho scritto una canzone chiamata "Cambiamenti IV". (L'ho chiamata "Changes IV", perché c'erano molte altre canzoni chiamate "Changes", così le ho dato un numero!) Ma in quella canzone dico: "Quando i vostri figli vedranno le risposte che avete visto anche voi". Questo è un po' l'opposto di quello che dice "Padre e Figlio". "Padre e Figlio" sta dicendo che i tuoi figli non vedono le cose come le vedi tu - questo è dal punto di vista del padre. Dal punto di vista del figlio, tuo padre non può vederla come la vedi tu. È una sorta di conflitto, ma parla di cambiamento. Il padre non vuole il cambiamento. E tutta la vita del figlio è stata un cambiamento fino a quel momento. La gioventù prende sempre strade diverse così velocemente, e all'improvviso ti ritrovi in uno scenario nuovo che non hai mai visto o sperimentato prima. Ecco cos'è la gioventù. È grandiosa. La canzone è una testimonianza sempre viva delle differenze che rappresentiamo l'uno per l'altro, soprattutto in termini di età con padri e figli, ma anche di tradizioni. Le tradizioni hanno un grande impatto sulla nostra vita, e a volte bisogna allontanarsi da quella tradizione. Troverai qualcosa di meglio."


“Tea for the Tillerman"


"Si vede che la copertina dell'album [Tea for the Tillerman²] raffigura una nuova scena a 50 anni di distanza, dove il mondo è molto più buio e i bambini non giocano davvero. Stanno solo ascoltando musica in streaming e giocando con i loro cellulari. Eppure il Tillerman è ancora una figura costante e affidabile nel mezzo, seduto a bere il suo tè - in una tuta spaziale, perché è preparato a tutto. L'inquinamento sta colpendo questo mondo, ed è ancora ottimista. Dietro di lui c'è un'enorme luna bianca e scintillante. Anche nell'oscurità, Dio ci ha dato qualcosa per illuminare il nostro cammino. È un simbolo di questo. Nelle ultime parole di quella canzone egli si allunga e si allunga per un giorno felice. Amo quella canzone. E amo il Tillerman."



Copertina dell'album Tea for the Tillerman.


Articolo a cura di Laura della Corte.


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